État des lieux : l'année à enjeux élevés de John Kerry

Crise internationale après crise, le secrétaire d'État américain mène une campagne marathon de diplomatie à enjeux élevés.

En juin, le secrétaire d'État John Kerry s'est rendu dans le petit village français de Saint-Briac-sur-Mer pour faire quelque chose qu'il n'aurait jamais pu faire en se présentant à la présidence : célébrer ses racines européennes. La mère de Kerry, une descendante de la famille Forbes, a grandi ici sur un domaine appelé Les Essarts, qui a été détruit par les nazis puis reconstruit en un énorme château aux volets bleus que la famille possède encore aujourd'hui. «Johnnie», comme l'appelle l'un de ses cousins, l'ancien maire de la ville, a passé ses étés d'enfance dans ce lieu idyllique et immaculé : bâtiments tout en pierre, rues pavées, épiceries aux auvents lumineux, et femmes en maillot rayé Jean Seberg à l'extérieur du Bar Tabac de la Poste. Issu des commémorations du soixante-dixième anniversaire de l'invasion de la Normandie, Kerry, lui-même âgé de 70 ans et élancé comme l'homme de fer, est vêtu d'un costume bleu nuit et d'une cravate rose-orange, ses cheveux denses et grisonnants plus immobiles que jamais. Il jette un coup d'œil vers la côte bretonne balayée par les vents, puis vers la foule qui suit son convoi, impatiente de voir un Américain éminent si intimement lié à leur village prononcer un discours sur la guerre.

J'ai voyagé avec Kerry pendant plusieurs jours - de Varsovie à Beyrouth en passant par la France - et bien que j'aie aperçu son côté joueur, le secrétaire d'État a largement été à la hauteur de sa réputation de réserve. Sur la banquette arrière de son SUV, nous discutons des festivités élaborées en Normandie à Omaha Beach, où le président Obama, la chancelière allemande Angela Merkel et le président russe Vladimir Poutine se sont réunis pour se souvenir du sacrifice de centaines de milliers de soldats alliés. Kerry est songeur. Il dit à quel point l'invasion a dû être terrifiante pour les soldats. Je demande si lui, en tant qu'ancien officier, pourrait se mettre à leur place. Il secoue la tête. 'Il y avait la possibilité que nous soyons tués', dit-il, se référant à ses périodes de service au Vietnam, 'mais c'était plus éloigné dans la mesure où vous ne saviez pas quand vous alliez être pris en embuscade. Vous ne saviez pas quand quelque chose allait arriver. Dans cette situation'-jour J-'voussavoir.Vous regardez des bateaux exploser autour de vous. C'est l'enfer.'

Je compare l'Amérique d'il y a 70 ans, l'Amérique qui a libéré la France et fait l'admiration du monde, à l'Amérique d'aujourd'hui, qui semble plus assiégée et méfiante. C'est un moment, je suggère, 'où il y a des accusations que l'Amérique' se retire '--'

'Non non! Nous ne sommes pas, nous ne reculons pas », dit-il. Kerry se penche en avant sur son siège. «Cela me donne un coup de fouet et me donne envie de sortir et d'expliquer davantage. Nous devons le rendre plus clair pour les gens. J'en ai l'intention, et le président a l'intention de le faire. C'est ce qu'il a fait à West Point.

Il fait référence au discours très discuté du président Obama en mai au collège militaire, dans lequel il a présenté une vision de la politique étrangère américaine qui mettait l'accent sur l'engagement diplomatique plutôt que sur l'utilisation réflexive de la force militaire. « Il faut bâtir là-dessus, poursuit-il. 'Et c'est ce que je vais faire.'



Mais Kerry en aura à peine l'occasion. L'été apportera une série de crises internationales en cascade et surréalistes, ce qui le maintient constamment en mouvement. Rarement un jour se passe sans une nouvelle choquante et terrifiante : un conflit électoral féroce en Afghanistan qui menace de mener le pays à la guerre civile ; l'écrasement d'un avion de ligne de Malaysia Airlines en Ukraine ; un conflit meurtrier entre Israël et le Hamas ; l'avancée à travers l'Irak du groupe djihadiste ISIS, sur lequel le président Obama autorise des frappes aériennes à la mi-août.

Au cours de cette période mouvementée, Kerry semblera être partout à la fois, s'engageant dans des négociations, jouant avec ses homologues étrangers et luttant pour remporter de petites victoires avant de remonter dans son avion. 'Je ne pense pas qu'il y ait jamais eu un secrétaire d'État qui se soit lancé dans ce travail avec autant de verve et de conviction que ce type l'a fait', a déclaré Strobe Talbott, secrétaire d'État adjoint sous le président Clinton et maintenant président de le think tank de Washington Brookings Institution ainsi qu'un conseiller Kerry. 'S'il ne peut pas obtenir un compromis viable et acceptable sur un différend, il est très difficile d'imaginer quelqu'un qui le puisse.'

Kerry pratique exactement le genre de diplomatie vigoureuse dont le président Obama a parlé à West Point, mais son acharnement, en particulier sur des questions aussi apparemment insolubles que la paix israélo-palestinienne, a parfois fait des ecchymoses. L'Amérique exerce-t-elle dans le monde l'influence qu'elle avait autrefois ? Les critiques disent que le style diplomatique irrésistible de Kerry soulève justement cette question – et qu'il a perdu du temps sur des problèmes que les États-Unis ne peuvent pas résoudre ; les partisans disent que si Kerry réussit une percée dans ne serait-ce que l'un de ses principaux efforts - disons, un accord nucléaire avec l'Iran - il pourrait être l'un des secrétaires d'État les plus importants de l'histoire récente.

« Il se passe beaucoup de choses », reconnaît Kerry lorsque je le rencontre cet été dans son bureau du département d'État. « Mais quand vous avez quatre ou cinq poussées en même temps, vous devez toujours parler aux gens ; vous devez vous asseoir avec eux face à face, les regarder dans les yeux, saisir le problème et le résoudre. Donc on gère. Nous pouvons effectuer plusieurs tâches à la fois.

C'est une pression énorme pour quelqu'un qui a déjà subi une défaite à grande échelle dans sa carrière politique, mais Kerry semble à l'aise. «Je me sens à l'aise et je me sens libre», dit-il à propos du travail qu'il fait actuellement. « Je me sens complètement libéré. Mais vous savez . . . J'étais un bien meilleur sénateur après avoir été candidat à la présidence parce que je l'avais fait. J'avais couru. Je suis passé à 59 000 voix dans un État' - l'Ohio - 'donc pendant trois heures j'ai été président.' Il sourit pour s'assurer que je comprends ce que je ne suis pas complètement sûr d'être une blague.

'J'ai l'impression d'avoir fait quelques erreurs, mais je ne l'ai pas raté', poursuit-il en haussant les épaules. « La seule chose qui m'énerve à l'époque, c'estne pasm'écouter quelques fois. . . ne pas tout laisser sortir.

On pourrait pardonner aux démocrates de se sentir moins optimistes à propos de 2004. Beaucoup considèrent encore la défaite de Kerry face au président George W. Bush comme une débâcle presque insondable. La guerre en Irak s'est avérée désastreuse à l'époque, et Kerry avait le CV présidentiel parfait : un passé à la Kennedy, un record de courage au Vietnam, 20 ans au Sénat. Mais certains électeurs ont eu du mal à s'identifier à lui et ont perçu un air aristocratique que la droite a impitoyablement exploité. Swift Boat Veterans for Truth a sali le dossier militaire de Kerry, les républicains l'ont qualifié de flip-flopper sur l'Irak (une guerre pour laquelle il avait voté en 2002) et, à la fin, Kerry a perdu le vote populaire de 3 millions.

'Je ne pense pas qu'il y ait quelque chose de plus difficile dans cette vie', à part les questions de vie ou de mort, 'que de perdre une élection présidentielle', a déclaré son ami, ancien camarade de classe de Yale et conseiller du département d'État, David Thorne. « Il faut de la détermination et de la ténacité pour remonter sur le cheval. »

Après les élections, Kerry a largement disparu de la vue alors qu'il retournait au Sénat, présidait la commission des relations étrangères et se remettait de sa perte. «Je dirais qu'il est devenu plus confiant», explique son chef de cabinet de longue date, David Wade. « Cette expérience de mener une campagne comme celle-là. . . puis perdre d'une manière assez déchirante. Il est sorti de cette expérience avec beaucoup de conviction sur la façon dont il voulait passer ses 60 et ses 70 ans.

'Je pense aussi que cela lui a laissé un petit sentiment de' Je m'en fous vraiment '', ajoute Wade. 'Les gens vont porter des jugements, mais vous jouez un long jeu.'

Ce long jeu a apporté une sorte de justification. Aujourd'hui, la politique étrangère du président Obama ressemble beaucoup à ce que Kerry a proposé à l'Amérique pendant la campagne de 2004 : plus modeste, plus intéressée par la diplomatie multilatérale et la lutte contre le terrorisme au cas par cas. Kerry fait l'éloge de ce qu'il appelle 'l'approche très prudente et intransigeante' du président Obama en matière de prise de décision. « Je suis impressionné par les questions qu'il pose. . . et comment il veut connaître la stratégie et les faits qui soutiennent ce choix avant de le faire, pas après.

Le monde est également plus turbulent, multipolaire et sujet aux crises qu'il ne l'était il y a dix ans. Lorsque Kerry a succédé à Hillary Clinton en tant que secrétaire en 2013, après le choix présumé du président Obama, Susan Rice, a retiré son nom à la suite des attentats de Benghazi, en Libye, il a été confronté à une liste vertigineuse de problèmes. Les États-Unis étaient au milieu de retraits désordonnés d'Irak et d'Afghanistan. Le processus de paix israélo-palestinien était mort. Le printemps arabe avait bouleversé la politique américaine au Moyen-Orient. La Syrie était devenue une catastrophe humanitaire et l'Iran représentait toujours une menace nucléaire.

Kerry commença à s'adresser à chacun avec enthousiasme. 'La façon dont il voit les choses est que la secrétaire Clinton était secrétaire à une époque où nous devions réparer nos relations avec le monde', a déclaré la porte-parole du département d'État, Jen Psaki. « Il s’appuie sur une grande partie du travail qu’elle a fait. » (« Je téléphone à Hillary ici et là et lui demande ce qu'elle pense des choses », dit Kerry. « J'ai beaucoup d'admiration et d'amitié pour elle. »)

Au moment de mettre sous presse, Kerry avait parcouru quelque 543 687 milles, visité 55 pays et passé près de 1 200 heures dans les airs. 'Il a choisi de s'attaquer de front à certains problèmes stratégiques difficiles', explique Zbigniew Brzezinski, l'ancien conseiller américain à la sécurité nationale, 'et ces problèmes se détérioreraient probablement en des perspectives plus dangereuses sans quelques signes sérieux d'intérêt américain.'

« Il écoute bien », dit Ryan Crocker, ancien ambassadeur en Irak, à propos du style diplomatique de Kerry. « Il écoutera ses interlocuteurs, comprendra leur point de vue et fera valoir ses arguments dans le contexte de l'endroit oùelles ou ilssupporter. Ce genre d'empathie contribue grandement à créer un climat dans lequel le compromis et l'accord deviennent possibles. Et il a également une réputation d'honnêteté et d'intégrité absolues. Il ne trompe jamais et il est connu pour ça.

Il y a ceux qui appellent Kerry naïf ou arrogant parce qu'il croit qu'il peut résoudre des problèmes que personne d'autre ne peut résoudre. 'Je pense qu'il surestime largement sa capacité personnelle à persuader les gens de faire ce que veulent les États-Unis', déclare Stephen Walt, expert en politique étrangère et professeur d'affaires internationales à Harvard. 'Kerry est comme Madeleine Albright, qui a dit que les États-Unis sont' la nation indispensable '. Donc, si un problème survient en mer de Chine méridionale, au Nigeria ou en Ukraine, Kerry pense qu'il existe une solution à Washington. Et il saute dans un avion pour essayer de le lui fournir. Je pense que ce point de vue est parfois correct, mais généralement pas.

La réponse de Kerry est qu'il 'préférait se faire surprendre à essayer que de ne jamais essayer du tout' (c'était d'ailleurs une phrase préférée du président Clinton). Il reconnaît que le président Obama lui a donné « une énorme latitude. En fait, je l'ai remercié il y a quelques mois », me dit-il. « J’ai dit : ‘Vous savez, Monsieur le Président, je tiens à vous remercier de m’avoir donné la largeur nécessaire pour prendre le ballon et rouler avec.’ »

John Kerry Secrétaire d

John Kerry Secrétaire d'État

Photographié par Ralph Mecke,Vogue,Octobre 2014

Il est évident que Kerry est plus adapté à la vie diplomatique qu'il ne l'aurait jamais été à la présidence moderne. Il est beaucoup moins extraverti et désireux de plaire que la plupart des politiciens - et il ne peut pas simuler un style folklorique et télégénique. Il a un air solennel de politesse, qui semble venir du sens du devoir. Lors d'une conférence de presse à Beyrouth, par exemple, je regarde une journaliste libanaise lui crier dessus avec colère parce qu'elle pense que le personnel de Kerry a écourté le temps. Kerry, à mi-chemin de l'estrade, s'arrête à mi-course, les sourcils levés, et revient vers le microphone. « Je suis très heureux de répondre à votre question », dit-il avec un doux amusement. Dans son avion, il arpente allègrement les allées pour saluer les membres de la presse, exhibant un tee-shirt que lui a offert un agent de sécurité libanais, posant obligeamment pour des photos. La routine ne dure qu'une minute ou deux avant qu'il ne dépasse son personnel recroquevillé et les gardes du corps imposants rangeant leurs armes, et retourne dans sa cabine pour retourner au travail.

Le travail est une constante. Les photographes ne le surprennent que rarement en train de se détendre ou de faire du kitesurf à Nantucket, et sa lecture tend vers une histoire et une biographie sérieuses (bien qu'il ait récemment pris le temps deL'art du terrain). Pour un homme dans sa huitième décennie, Kerry prend remarquablement peu de temps libre, mais il semble aussi s'amuser sur la route. Une nuit à Paris, je le rencontre devant l'hôtel Westin doré près du jardin des Tuileries, en revenant d'un dîner chez L'Ami Louis avec David Thorne, son beau-fils André Heinz et les deux partenaires masculins. Il se tient sur le trottoir vantant les vertus du vin qu'il avait bu ce soir-là, puis pose pour des selfies avec des natifs de Boston aux yeux d'aigle. Il est minuit lorsqu'il disparaît dans le bar de l'hôtel, ses employés le suivent, luttant pour suivre le rythme.

'Je pense vraiment qu'une partie vient du Vietnam', déclare Wade à propos de la motivation de Kerry. «Il est sorti du Vietnam avec la conviction assez fondamentale que, pour une raison quelconque, beaucoup de ses amis les plus proches ne sont jamais rentrés à la maison, et il l'a fait. Il a cette conviction de ne pas perdre de temps.

Des éclats de rire peuvent être entendus depuis sa cabine d'avion lorsque Kerry FaceTimes avec sa fille Vanessa, médecin de soins intensifs à Boston, et son petit-fils de deux ans et demi, Alexander. L'autre fille de Kerry, Alexandra, réalisatrice, a récemment eu une petite fille. 'Il a été génial, en fait', dit Vanessa à propos de Kerry en tant que grand-père. «Je l'ai laissé seul pour garder Alexander, ce qui me fait vraiment culpabiliser. Je me souviens lui avoir demandé : « Qu'allez-vous faire si le Premier ministre d'Israël appelle ? » Et il a dit : « Je vais trouver une solution. »

'Nous avons de nombreux appels téléphoniques tard le soir et tôt le matin, et John profite de chaque occasion pour rentrer à la maison', rapporte sa femme, Teresa Heinz Kerry, qu'il a épousée en 1995 et qui s'est rapidement fait connaître pour son franc-parler et son humour sur la campagne. Piste. Aujourd'hui âgée de 75 ans, elle a fait une crise l'été dernier alors qu'elle était en vacances à Nantucket et s'est tenue à l'écart du public tout au long de son rétablissement. « J'ai tellement appris sur le cerveau et le temps qu'il faut pour se remettre d'une crise comme la mienne », ajoute-t-elle. 'Je me sens bénie d'avoir le soutien de mon mari, qui s'est littéralement allongé à côté de moi dans mon lit d'hôpital l'année dernière.'

La première épouse de Kerry était la mère de Vanessa et Alexandra, Julia Thorne, décédée d'un cancer en 2006. (Elle et Kerry ont divorcé en 1988.) Depuis sa mort, Kerry s'est affirmée avec les conseils de ses parents. Vanessa se souvient quand elle se mariait en 2009 – Kerry était alors sénateur – son père lui avait remis un croquis de ce qui ressemblait à une robe de mariée. «Je ne sais pas ce qu'il cherchait – je pense que c'était une sorte de robe bustier qui s'ajustait en haut et coulait en bas. Il a dessiné sur un post-it, du genre : 'Voici à quoi devrait ressembler la robe à mon avis.' Il y avait vraiment réfléchi. C'était vraiment gentil de le voir traverser une partie du territoire normal parce que nous n'avons pas notre mère.

« La plupart du reste du monde ne reste pas éveillé la nuit à s'inquiéter de la présence de l'Amérique ; ils s'inquiètent de ce qui se passerait en notre absence », a déclaré Kerry à la promotion de Yale en mai, ressemblant au jeune homme idéaliste qui s'est engagé pour servir au Vietnam. À d'autres égards, cependant, il reste le vétéran au cœur brisé qui s'est également retourné contre la guerre. 'Je pense que le président et moi partageons un sentiment énorme des dommages causés par l'approche de l'administration précédente, en particulier à l'égard de l'Irak et de son inattention à l'égard de l'Afghanistan', m'a-t-il déclaré lors de notre entretien au département d'État. Les « guerres de choix » de l'Amérique. . . n'auraient jamais dû devenir ce qu'ils étaient et n'auraient jamais dû avoir lieu.

Sa suite bureau, décorée de meubles traditionnels de style fédéral de Washington et de tapis orientaux aux motifs écarlate et bleu, surplombe les mémoriaux de Lincoln et de Jefferson. C'est un espace beau mais pas particulièrement personnel, et j'imagine que Kerry préfère son avion ou Boston, où il travaille dans un bureau dans sa maison de ville de Beacon Hill.

Je pose des questions sur les craintes de déclin américain exprimées si souvent sur la droite politique. « Eh bien, d'abord, il n'y a pas d'empire ; il n'y a aucun désir d'empire. L'ère de l'empire est révolue », me dit-il. 'Ce que nous envisageons maintenant, c'est une ère d'alliances et de partenariats.'

Il ajoute que « la démocratie n'est pas en déclin. Les gens veulent la démocratie. Ce dont nous devons être conscients, c'est que « les jeunes du monde entier sont cooptés par la démagogie de dirigeants individuels. Si nous ne trouvons pas une approche globale pour eux, nous allons tous ressentir la chaleur. » Cela introduit le terrorisme dans notre conversation ; il l'appelle « l'instrument de choix qui comble le vide laissé par une gouvernance inadéquate ».

Son évaluation du groupe terroriste ISIS et de leurs tactiques meurtrières est impitoyable : « Ils sont moches. Ils sont vraiment horribles, aussi mauvais que tout ce que j'ai vu dans la vie publique. Ils sont prêts à tuer sans discernement. Il ajoute qu'« ils ont proclamé définitivement qu'ils avaient l'intention d'attaquer l'Occident » et que les pays du Moyen-Orient – ​​d'Israël à l'Iran en passant par la Syrie et la Jordanie – s'opposent au groupe : « Nous ne sommes tous pas disposés à tolérer la montée d'un djihadiste. ISIS. »

Je lui demande si c'est douloureux de voir la détérioration sectaire en Irak. 'Eh bien, ça me met en colère', dit-il. 'Douloureuxn'est pas le mot que je choisirais. Nous n'aurions jamais dû le mettre sens dessus dessous. Après avoir fait cela, ils » – l'administration Bush – « n'ont jamais mis en place un processus politique ». Nous reparlerons de l'Irak après la démission du leader assiégé du pays, Nouri al-Maliki, et peu de temps avant l'exécution par l'Etat islamique du journaliste américain James Foley. Au téléphone, Kerry exprimera un optimisme prudent : « Cela va dans la bonne direction avec Maliki qui se retire pacifiquement. » Un gouvernement légitime, dit-il, « était la condition préalable pour que le président Obama, dès le premier jour, dise que nous pouvons maintenant faire quelque chose contre l'EIIL » – un autre nom pour l'EI. « Les États-Unis ne vont pas s'impliquer dans des troupes de combat sur le terrain. . . mais nous n'allons pas hésiter à équiper et à assister.

Les combats qui ont éclaté entre Israël et le Hamas dans la bande de Gaza ont retenu l'attention de Kerry comme aucun autre développement cet été. En juillet, Fox News l'a surpris au micro en direct, parlant à son chef d'état-major adjoint Jonathan Finer et semblant se plaindre de l'ampleur de l'incursion d'Israël à Gaza (« C'est une sacrée opération précise », dira-t-il sarcastiquement à Finer). . De retour à l'antenne, il défendra rapidement le droit d'Israël à se défendre, comme il le fera même après avoir été critiqué par les dirigeants israéliens qui rejettent publiquement les efforts de Kerry pour négocier la paix.

Avec moi, il défend sa tentative d'obtenir un cessez-le-feu. « Le niveau de dommages collatéraux qui se produisaient inévitablement allait se retourner contre Israël et nuire à l'effort global et endurcir les gens contre la rupture d'une sorte d'accord à long terme. C'est pourquoi nous poussions. Nous continuons à y travailler et nous allons le faire, malgré les frustrations d'un camp ou d'un autre, car les enjeux sont très, très élevés.

À la fin de l'été, Kerry s'est rendu en Australie et au Myanmar et a déclaré, à son retour, qu'il porterait son attention sur les « opportunités à long terme » dans cette région du monde. C'était un rappel que Kerry a encore deux ans pour servir en tant que chef de la diplomatie du président, et beaucoup de chemin à parcourir. Si vous lui posez des questions sur l'héritage qu'il espère laisser, cependant, il craque pratiquement. « Je ne pense pas à un héritage. Je pense à faire le travail du mieux que je peux, et vous, l'histoire et d'autres personnes vous occuperez du reste. »

Mais il réfléchit au passé. 'Vous savez, évidemment, perdre la présidence n'est pas l'option de premier choix', dit-il en riant, comme émerveillé par le souvenir. « Mais vous ne pouvez pas vous y perdre. J'ai dit: 'Je ne vais pas en faire le moment déterminant d'une vie d'engagement dans le service public et de souci des choses.' J'étais sénateur et j'avais beaucoup de choses qui m'intéressaient; J'ai une grande famille, une belle vie, et je n'ai rien à redire. Alors je suis rentré et j'ai commencé à donner des coups de pied. . . .

« J'adore ça, j'aime vraiment ce travail, c'est un excellent travail », poursuit-il. «Et je suis excité. Écoutez, nous avons obtenu l'accord sur les armes chimiques [en Syrie] ; nous avons l'Iran qui parle. Nous avons les gens du Moyen-Orient qui parlent – ​​nous avons fait beaucoup de progrès là-bas, et je pense que nous allons recommencer à parler. » Il penche ostensiblement la tête, avec un léger sourire. 'Je n'ai pas fini.'