L'Orient Express est-il à la hauteur de sa réputation glamour de l'âge d'or ?


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Le voyage commence à la gare Nyugati de Budapest. Plus précisément, cela commence dans une salle d'attente de la Belle Époque finement aménagée, nichée, à l'insu de la plupart des passants, juste à côté de la voie ferrée. À une extrémité de la pièce se trouve une paire de grandes portes richement sculptées et dorées. Lorsqu'un porteur en uniforme s'y glisse, j'aperçois quelque chose de brillant et de noir, décoré de garnitures dorées, le sujet de plus d'un siècle de fantasmes et la raison pour laquelle je suis ici : leBelmond Venise Simplon-Orient-Express.

Au cours des deux jours suivants, le train légendaire, officiellement appelé leBelmond Venise Simplon-Orient-Express,transportera des passagers à travers la Hongrie, la Slovaquie, l'Autriche et la France, où nous débarquerons à Calais pour traverser la Manche pour l'Angleterre. Sur la quarantaine d'invités qui attendent pour embarquer à Budapest, la plupart sont des couples et la plupart d'entre eux, j'apprendrai au cours des 30 prochaines heures, font le voyage pour célébrer ce couple d'une manière ou d'une autre. C'est un train pour les lunes de miel et les anniversaires, les surprises d'anniversaire qui ont pris des mois de planification secrète et les derniers efforts pour trouver cette étincelle insaisissable. En d'autres termes, c'est un train pour la romance. Mais en tant que seul passager voyageant seul, je suis ici pour une toute autre raison : un meurtre. En particulier, celui qui se produit dans Agatha Christie'sMeurtre sur l'Orient Express,le roman de 1934 qui a vécu dans l'imaginaire collectif pendant près de 85 ans, et qui charmera sans aucun doute les cinéphiles ce week-end avec le blockbuster du même nom mettant en vedette Johnny Depp.

j'ai d'abord luMeurtre sur l'Orient Expressà l'école secondaire. Mais comme beaucoup de fans de Christie, ce sont les relectures ultérieures qui ont assuré sa place dans mon cœur. C'est le livre vers lequel je me tourne quand je suis triste, que je n'arrive pas à dormir, que j'ai la gueule de bois, que je suis nerveux. . . mon propre Xanax littéraire. Bien que l'intrigue soit centrée sur un meurtre, l'attrait durable du livre (et son potentiel cinématographique) est la fenêtre qu'il offre sur une époque disparue : une époque qui n'a pas encore été touchée par les atrocités de la Seconde Guerre mondiale ni les avancées technologiques à venir ; un monde de bonnes manières, de tenues de soirée et, bien sûr, de voyages en train de luxe. Depuis que j'ai pris le livre pour la première fois, j'ai fantasmé sur la conduite duOrient Express,et je suis loin d'être seul.

Lancé pour la première fois en 1883, leOrient Expressa, dans une certaine mesure, toujours existé dans le domaine de l'imagination. D'une part, il n'est jamais allé en Orient. Il a d'abord été imaginé par Georges Nagelmackers, fils d'un riche banquier belge, après un voyage en Amérique qui lui a fait ressentir les avancées du voyage en train. Le voyage inaugural a voyagé de Paris à la Roumanie, où des invités VIP sont descendus sur un ferry pour Istanbul ; c'est la presse qui l'a surnommé - de manière assez sensationnelle - l'Orient Express, et le nom est resté. Avant même de l'utiliser, Christie a fait référence à laOrient Expresscomme le « train de ses rêves ».

Mais revenons au début du voyage. La pièce dans laquelle nous évoluons a été construite à l'origine comme salle d'attente privée pour l'empereur François-Joseph Ier et son épouse, Elizabeth, dans les années 1870. Il n'est pas ouvert au public et, bien que ses immenses portes vertes soient difficiles à manquer, la plupart des gens ne savent même pas qu'il est là ; en fait, je me promène un certain temps dans la gare avant qu'un préposé au kiosque d'information ne me dirige vers le bon endroit. Quand j'arrive, un porteur en gants blancs emporte mon sac, et je suis invité à prendre place dans l'un des fauteuils en bois ciré. Contrairement au reste de la gare, qui est comme n'importe quelle autre gare de nos jours, tout en éclairage fluorescent et en fast-foods, cette pièce est calme, richement meublée, distinctement du Vieux Monde et cachée, un coin légèrement poussiéreux que le monde semble avoir oublié. Cela donne le ton pour tout le voyage. Car bien que leOrient Expressest connu dans le monde entier, il a aussi quelque chose d'un peu secret. Ou comme Max, une connaissance que j'ai faite dans le train, le dira alors que nous nous détendons dans le chariot du bar pour vivre du jazz plus tard dans la nuit : 'C'est comme si nous étions dans une bulle dans une bulle.'

À sa longueur maximale, le train se compose de 17 voitures. Trois d'entre eux sont des restaurants, un est un bar et les autres sont des cabines-lits. Tout a été restauré avec amour jusque dans les moindres détails, de la marqueterie Art Déco dessinée par René Prou ​​dans la voiture-lit 3309 aux panneaux de verre Lalique dans la voiture-restaurant 4141. Max se trompe :Orient Expressn'est pas une bulle. C'est une capsule temporelle.



Bien avant d'arriver à Budapest, les clients reçoivent des brochures décrivant tout cela et quelques règles : Interdiction de fumer, pas de téléphones portables ou d'ordinateurs portables dans les espaces publics, pas de jeans, pas de baskets ; le code vestimentaire est « smart casual » en journée et en soirée ou en tenue de cocktail la nuit. « Vous ne pouvez jamais être trop habillé à bord duVenise-Simplon Orient Express», lit-on dans la brochure. Si vous n'êtes pas à la hauteur, on vous demandera peut-être de changer.

Je suis affecté à la cabine D1, qui est identique à toutes les couchettes doubles à bord. Il se compose d'un lavabo caché derrière deux portes incurvées, d'une grande fenêtre qui peut être rabattue en tournant une manivelle sur le rebord, d'une table pliante, d'un petit repose-pieds et, pièce de résistance, d'une banquette qui, le soir venu, sera transformé en mon lit. En tant que personne qui a vécu dans une série de petits appartements à New York pendant 12 ans, je suis ravie par l'économie de cela ; sur mon insistance, Rupert, mon steward de cabine au sourire infatigable, me montre comment la magie opère. Si je voyageais avec un partenaire, un deuxième lit serait relevé, posé sur des poteaux métalliques et relié au sol au moyen d'une échelle rembourrée. Comme toutes les autres cabines, la D1 est le modèle original des années 1920. Lorsque Christie a monté pour la première fois leOrient Expressen 1928, elle aurait voyagé dans une cabine exactement comme celle-ci, sauf, étant en deuxième classe, qu'elle la partageait avec un casting tournant de personnages en route pour Istanbul.

Christie avait longtemps fantasmé sur la conduite duOrient Express,mais ce n'est que lorsque son premier mariage s'est effondré qu'elle s'est finalement embarquée pour le faire, afin de se rendre à Bagdad. Ignorant tous les avertissements et conseils contraires, l'auteur a décidé de faire le voyage seul : « Je devrais découvrir quel genre de personne j'étais. . . Je savais bien que j'étais un personnage de chien ; les chiens n'iront pas se promener à moins que quelqu'un ne les emmène. Peut-être que j'allais toujours être comme ça. J'espérais que non', a-t-elle écrit dans son autobiographie. Christie n'avait pas besoin de s'inquiéter. Lors de ce même voyage à Bagdad, elle a rencontré son deuxième mari, l'archéologue, Max Mallowan, avec qui elle a fini par parcourir le monde. Les deux ont passé leur lune de miel dans le train.

Après s'être installé, Rupert me sert un verre de Prosecco. Ensuite, je suis livré à moi-même. Et manque d'appareils. Il n'y a pas de télévision, pas de Wi-Fi fiable et pas de téléphone dans les cabines (d'ailleurs, il n'y a pas non plus de toilettes, elles sont situées au bout de chaque wagon).

Les passe-temps préférés en cabine incluent : la conversation, les mots croisés, les livres, les jeux de cartes et, mon préféré, regarder par la fenêtre comme si un sombre secret se cache dans votre passé. Mais surtout ce qui se fait à bord, c'est manger et boire, deux activités grandement facilitées par le chef à bord. Les invités sont visités dans leur chambre par un maître d'hôtel et reçoivent une réservation au premier ou au deuxième siège. Le code vestimentaire leur sera rappelé. A l'heure convenue, les convives se dirigent vers la table désignée, où un repas de trois plats (pour le déjeuner) et un repas de quatre plats (pour le dîner) leur seront servis avec l'efficacité et la délicatesse du meilleur restaurant français. Après le déjeuner ou le dîner, ils se rendront presque certainement au chariot du bar pour déguster un cocktail (la signature est l'Agatha Christie) - ou deux ou trois - tout en écoutant le pianiste à bord (un Italien qui a joué sur leOrient Expresspendant près de deux décennies) ou le groupe de jazz (un trio berlinois nommé les Whiskey Drinkers).

À New York, il n'est pas rare de dîner dans un restaurant chic à côté d'un homme en casquette de baseball et baskets ; en effet, dans certains milieux, se déguiser est un symbole de statut. Je doutais que les hommes portent vraiment des vestes de smoking comme le suggérait la brochure. Eh bien, ils l'ont fait ; beaucoup, sinon la plupart, étaient en cravate noire et les femmes portaient des robes de soirée. Ceci, et le fait que de nombreux invités soient ici pour célébrer des occasions spéciales, ajoute au sentiment de fête dans le chariot de bar. Quelque temps après avoir descendu votre deuxième Agatha Christie, alors que vous regardez vos compatriotes en smoking et dégoulinant de diamants, vous perdez la notion du temps, et pas seulement l'heure mais la décennie et le siècle, de sorte que lorsqu'un minibus apparaît à côté du train sur une route de campagne, c'est un peu un choc.

Le chariot-bar est l'endroit où la vraie magie duOrient Expressarrive. Tout le monde est bien habillé et, ayant payé un bon prix pour le privilège, déterminé à passer un bon moment. Il y a peu de places assises au bar, vous devez donc inévitablement partager une table de boissons. Sans téléphone ni possibilité d'une pause cigarette, nous sommes obligés de faire quelque chose qui est devenu encore plus rare que les voyages en train de nos jours : se parler. Je rencontre une série de personnes fascinantes, dont un psychologue criminel, une blonde élégante voyageant avec son mari pour célébrer leur 15e anniversaire. Je la surnomme Poirot. Les couples partagent des histoires de guerre de mariage et des histoires réconfortantes de premiers rendez-vous, des lèvres desserrées sans doute par l'alcool mais aussi une camaraderie propre aux compagnons. Nous sommes, après tout, une bande d'étrangers coincés dans ce train ; il n'y a aucun moyen de monter ou de descendre jusqu'à ce que nous atteignions notre destination. C'était le cadre parfait pour le mystère du meurtre de Christie, mais c'est tout simplement idéal pour ceux qui recherchent une intrigue plus légère.